025 - Beatles - Harry Benson - Running Beatles -
The Beatles alrededor de 1964, (Harry Benson)

Hace poco que se ha celebrado el 50 aniversario de la formación definitiva de los Beatles, y parece un buen momento para fijarnos en las múltiples miradas de los fotógrafos sobre estos genios.

Cuando aquellos jovencísimos músicos comenzaron a tocar en los locales de Liverpool y Hamburgo nadie pudo suponer la revolución que traerían consigo. Probablemente no hay grupo musical pop-rock que no cuente entre sus influencias, aunque sean de forma remota, la del grupo británico. Aquel grupo compuesto en su formación definitiva por John Lennon, Paul McCartney, George Harrison y Ringo Starr atrajo la atención mundial en muy poco tiempo, y eso incluye por supuesto la mirada de los fotógrafos.

025 - Beatles - Astrid Kircherr - McCartney - Lennon - 1960
Lenon y McCartney, Hamburgo, 1960 (Astrid Kirchherr )

Prácticamente, el primer contacto con un fotógrafo profesional fue con Astrid Kirchherr, quien pese a haber empezado estudiando arte, finalmente, aconsejada por uno de sus profesores, terminó siendo fotógrafa en el Hamburgo de finales de los años 50. Fue en 1960 cuando los Beatles, en aquel entonces formados por Lennon, Harrison, McCartney, el bajista Stuart Sutcliffe y el batería Pete Best se encontraban en Hamburgo tocando en el Kaiserkeller Club. Al parecer un amigo de la fotógrafa le avisó de que debía escuchar aquella música e inmediatamente ella sintió que tenía que conocer a aquellos cinco jóvenes: “Era como un carrusel en mi cabeza, resultaban absolutamente asombrosos… Toda mi vida cambió en un par de minutos. Todo lo que quería era estar con ellos y conocerlos.”

025 - Beatles - Astrid Kircherr - Hoja contactos - 1960
Hoja de contactos de la sesión con Lenon, Hamburgo, 1960 (Astrid Kirchherr)

La atracción de Kirchherr fue correspondida por Sutcliffe quien de inmediato abrió las puertas del grupo a aquellos nuevos amigos alemanes. Fue entonces cuando ella les preguntó si les importaría participar en una sesión fotográfica, lo que les impresionó bastante ya que otros grupos tan solo tenían fotos tomadas por amigos. Al día siguiente llevaron a cabo la sesión en un parque municipal.

A ella se otorga normalmente la autoría del aspecto de aquellos primeros Beatles, trajeados y con sus peinados “a lo Beatle”. Sin embargo ella siempre se rió de ello, asegurando que aquel peinado era común entre los jóvenes de Hamburgo en la época: “Toda esa mierda que la gente dijo, que yo creé su corte de pelo, ¡Eso es porquería! Muchos jóvenes alemanes tenían el mismo estilo. Stuart lo llevó por un tiempo y los otros lo copiaron. Yo creo que la cosa más importante con la que contribuí a ellos fue nuestra amistad.”

Sus primeras fotografías del grupo, en blanco y negro, muestran unos Beatles muy jóvenes con un aspecto bastante alejado de lo que normalmente solemos asociar con ellos, chaquetas de cuero, ropa negra, botas vaqueras. Sin embargo pronto vemos el típico “look Beatle”.

025 - Beatles - Robert Freeman - With the Beatles - 1963
Portada del disco “With the Beatles” 1963 (Robert Freeman)

Entre 1962 y 1966 con la formación del grupo definitiva tras la sustitución del batería Pete Best por el músico de estudio Ringo Starr y con Brian Epstein como manager del grupo, los Beatles comienzan su viaje hacia la celebridad. Dos fotógrafos marcarán la imagen pública del grupo. Por un lado el fotógrafo Robert Freeman será quien cree sus primeras portadas y quien toma algunas de sus más icónicas imágenes. Por otro Harry Benson, un auténtico genio de la fotografía, que tomará algunos de los mejores retratos del grupo.

Robert Freeman se había ganado una reputación como fotógrafo del Sunday Times, y había tenido un acercamiento al mundo de la música gracias a un trabajo realizado para cubrir un festival de Jazz en Londres. Gracias a esas fotos de Coltrane, Dizzy Gillespie, Coleman Hawkins, etc, remitidas a Brian Epstein, pudo lograr una sesión de fotos en Bournemouth, donde los Beatles se encontraban para una serie de conciertos. De esa sesión surgió la portada del disco “With the Beatles”.

La idea original era una portada desnuda, sin ningún rótulo, pero la discográfica pensó que el grupo aún no era suficientemente conocido como para poder permitirse una portada sin el nombre, de modo que fue vetada. Pese a lo que pueda parecer, la foto no fue tomada en estudio sino que se tomó en un pasillo oscuro del Palace Court Hotel, en el que había una ventana en un lateral. La sesión fue realmente breve: apenas una hora y dos rollos de película.

025 - Beatles - Robert Freeman - Beatles for sale - 1965
Portada del disco “Beatles for sale” 1964 (Robert Freeman)

También breve fue la sesión de fotos otoñales de donde surgiría la portada del disco “Beatles for sale”. Fueron dos horas en Hyde Park. El resultado es simple y muy efectivo, con unas ramas en primer plano que crean un bonito bokeh.

Para HELP, Freeman planeó utilizar el código semafórico naval con banderas, componiendo la palabra HELP con cada uno de los miembros de los Beatles, pero cuando se hizo, se dio cuenta de que la composición no resultaba. Entonces comenzaron a improvisar con la posición de los brazos hasta lograr una composición agradable; el resultando fue la palabra “NUJV”. Suya también será la fotografía del disco “Rubber Soul”.

025 - Beatles - Robert Freeman - HELP - 1965
Fotografía de portada del disco HELP, 1965 (Robert Freeman)

Entretanto, en 1964 los Beatles se encuentran en París dando un concierto en el Olympia. El fotógrafo Harry Benson se encuentra preparando un viaje a África cuando su jefe decide enviarle a cubrir la estancia de los Beatles en Francia, dado que la popularidad del grupo va en aumento. Benson entra en el circulo intimo del grupo. Así lo relata el propio Benson:

“Eran las 3 de la mañana tras un concierto en el Olympia de París, en enero de 1964. Tenían un subidón de energía acumulada después de la actuación, y no podían salir porque serían acosados. Así que estábamos sentados hablando y bebiendo. Su manager, Brian Epstein, se dejó caer por la suite en el Hotel George V para decirles que ‘I Wanna Hold Your Hand’ era Nº 1 en las listas estadounidenses, lo que significaba que se iban a Estados Unidos para estar en ‘El Show de Ed Sullivan’. Yo había oído hablar de una pelea de almohadas entre ellos que había tenido un par de noches antes, así que les sugerí repetirla. Pensé que sería una buena foto para celebrarlo. Al principio estaban de acuerdo, pero John dijo que no, que les haría parecer idiotas. Entonces John se deslizó por detrás de Paul y le golpeó en la cabeza con una almohada, derramando su bebida, y así empezó todo”

Toda la secuencia rebosa acción, pero esta es la mejor de todas, con los cuatro Beatles formando una diagonal detenidos en un segundo de la acción.

025 - Beatles - Harry Benson - Almohadas - 1964
Batalla de almohadas, París 1964 (Harry Benson)

Benson acompañó al grupo en su gira por los EEUU, tomando algunas fotos realmente geniales. El 11 de febrero de 1964, dos días después de su actuación en el “The Ed Sullivan Show”, seguido por más de 74 millones de personas, Los Beatles ofrecen un concierto en el Washington Colliseum. Allí no solo Benson toma alguna de sus fotos, sino también un desconocido y joven fotógrafo de apenas 18 años, Mike Mitchell, quien utiliza el contraluz para crear una estupenda foto.

025 - Beatles - Mike mitchell - Beatles - 1964
Silueta de os cuatro Beatles, 1964 (Mike Mitchell)

Mi admiración por Harry Benson, quien merece un artículo aparte, se debe a su capacidad de captar una historia en un disparo y a su habilidad para estar en el momento preciso en el lugar preciso. Nacido en Glasgow, ha formado parte de la plantilla de LIFE, People, Vanity Fair… Sus fotos más famosas incluyen todo tipo de personajes y campos: todos los presidentes de los Estados Unidos desde Eisenhower hasta Obama, artistas de la pantalla, como Elisabeth Taylor, (suya es la famosa fotografía de la actriz tras su cirugía cerebral), e incluso zonas de guerra. Repasando su carrera uno puede encontrar un puñado de momentos que han marcado el mundo. Estuvo a unos metros de Robert Kennedy el día de su asesinato, igualmente a unos pocos metros de Richard Nixon en el momento de su dimisión, se encontraba en Berlín cuando se inició la construcción del muro que dividiría la ciudad y estuvo allí el día que cayó el mismo muro.

025 - Beatles - Harry Benson - Going concert - 1966
Los Beatles se dirigen al escenario, 1966 (Harry Benson)

Si algo tiene Benson es una gran capacidad para leer las situaciones y buscar el ángulo adecuado para expresar la sensación del momento, como en esta foto de la manifestación en Central Park por la muerte de John Lennon. Las cabezas de los manifestantes permanecen desenfocadas convirtiendo el cartel con la pregunta “Porqué” en el auténtico centro de atención.

025 - Beatles - Harry Benson - Muerte de John Lennon - 1980
Manifestación por la muerte de Lennon, 1980 (Harry Benson)

Cuando lo Beatles visitaron Australia en 1964, un reportero del “Jewish News” se presentó a la entrevista con Brian Epstein acompañado de un amigo suyo, el fotógrafo freelance Robert Whitaker. Las fotos que tomó en esta entrevista gustaron mucho al manager, quien le ofrece la posibilidad de viajar a Inglaterra para trabajar como fotógrafo de los grupos por él dirigidos. De este modo entra en contacto con los Beatles y hace una gran amistad con Lennon. Gracias a estas relaciones puede compartir viajes, conciertos y momentos de relax con el grupo, lo que le convierte en partícipe de gran parte de su vida. Con ellos viaja en su gira por Japón, donde toma esta fotografía de ellos subiendo al escenario del Budokan Hall.

025 - Beatles - Robert Whitaker - 1966
Los Beatles suben al escenario en el Budokan Hall, Japón 1966 (Robert Whitaker)

Con unos Beatles en la cima de su fama, con todo el mundo de la música rendido a sus pies, fotógrafos que están llamados a ser maestros como Richard Avedon también los fotografían. Avedon creará dos series de retratos que se convertirán en iconos.

025 - Beatles - Avedon - The Beatles - 1967
Retratos de los Beatles 1967 (Richard Avedon)

Sin embargo, las relaciones personales de los cuatro estaban desintegrando el grupo. En 1969 los cuatro deciden reunirse dejando aparte sus diferencias para grabar el que para mucha gente, (me incluyo entre ellos), es su mejor disco, “Abbey Road”. También será el último grabado, dado que el “Let it be” había sido grabado con anterioridad, pese a que su lanzamiento fue posterior. Originalmente, el disco tenía como título de trabajo “Everest”. Se propuso tomar una foto de la portada con el monte Everest en el fondo. Sin embargo, ninguno de los miembros de los Beatles estaba dispuesto a viajar tan lejos para la portada del álbum. Cuando se les preguntó hasta dónde estaban dispuestos a viajar, la respuesta fue: “¿No podemos hacerlo en la puerta del estudio?”

025 - Beatles - Iain McMillan - Beatles - Abbey road - 1969
Portada del disco “Abbey Road” 1969 (Iain MacMillan)

Paul realizó inmediatamente un dibujo rápido y le pidieron al fotógrafo independiente Iain Macmillan, amigo de John y Yoko, que tomase una fotografía. MacMillan había conocido a Yoko a raíz de un libro de fotografías publicado en 1966 en el que participó la artista japonesa. Fue Yoko quien le presentó a Lenon y al resto del grupo. El Viernes 8 Agosto de 1969, a las 11:35 se encontraba Iain subido a una escalera en el medio de Abbey Road, mientras que un agente de policía detenía el tráfico. The Beatles se paseaban por el cruce peatonal frente de los estudios de EMI e Iain tomó varias fotos. La quinta fue la mejor. No sólo era la imagen con mejor composición, en la que todo el mundo iba en fila y con la posición de las piernas semejante, sino también simbólicamente, al tratarse del camino de salida del estudio en el que habían grabado todas sus canciones desde 1962. Este fue un detalle que era importante para algunos de ellos en este momento.

Gracias al historiador Mark Lewisohn autor de “The Complete Beatles Recording Sessions: The Official Story of the Abbey Road Years”, sabemos que Macmillan usó una cámara Hasselblad con un ajuste de lente de 50 mm, gran angular f22, velocidad de obturación 1/500 segundos.

La idea sobre la cubierta era muy simple, con una sola foto delante y otra detrás. Para la contraportada Macmillan tomó una foto de uno de los carteles con el nombre de la calle. Esta vez sí, el álbum no tenía ni el nombre del disco ni el del grupo en la portada. La discográfica no puso reparos. Los Beatles ya eran una leyenda.

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